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Una parcela de tierra, el doble de alimentosLa producción simultánea de arroz y pescado es una práctica agrícola sumamente eficaz

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Roma, Italia - 11 de mayo de 2005
Desde que existen arrozales, los campesinos han criado peces al tiempo que cultivaban arroz en los campos inundados. De hecho, se trata de una de las combinaciones entre planta y especie animal más adecuadas para mejorar la nutrición y combatir la pobreza. De ello se ocupa un libro que acaba de ser publicado por la FAO y el Centro Mundial del Pescado de Malasia: Culture of Fish in Rice Fields (Cría del pescado en los arrozales).

Esta entrevista con uno de los editores del libro, Matthias Halwart, de la FAO, analiza la contribución de la producción conjunta de arroz y pescado a la seguridad alimentaria en Asia, y las posibilidades de exportar esta práctica a otras regiones.

¿En qué consiste la producción de arroz y pescado?

Básicamente, se crían peces en los arrozales anegados y los campesinos recogen tanto el pescado como el arroz. Pero si bien la idea de "arroz y pescado" a menudo se refiere al cultivo simultáneo de ambos en una parcela, en realidad también comprende otros métodos, como el sistema de rotación, donde se cultiva arroz una vez y la siguiente se crían peces, u otros sistemas en los que los peces se crían en estanques adyacentes al arrozal y ambos comparten los mismos recursos de agua. Se trata de una forma muy eficaz de aprovechar las mismas tierras para producir carbohidratos, mediante el cereal, y proteína animal, a través del pescado.

¿Esta combinación tiene otras ventajas?

Bueno, para alimentar a los peces basta con las plantas y los animales acuáticos que se dan de forma natural en la parcela. No hace falta comprar piensos, porque basta con los productos derivados de la actividad agrícola, como la materia vegetal, el estiércol, etc.

Además, los peces ayudan a controlar la maleza porque se la comen o la arrancan del suelo, y también se alimentan de los insectos y los caracoles que son dañinos para los arrozales. Es interesante señalar que en los cultivos conjuntos de arroz y peces se reduce mucho la aplicación de plaguicidas, cuando no se elimina del todo. Si bien la intención inicial es proteger la inversión realizada en los peces, en realidad constituye una buena práctica tanto para los agricultores como para el medio ambiente ya que está demostrado científicamente que, casi en todos los casos, no es necesario aplicar insecticidas en los cultivos tropicales de arroz de regadío.

Los peces también puede desempeñar una importante función en el ciclo de los nutrientes en el arrozal, porque incrementa la fertilidad a la vez que se reduce la necesidad de aplicar fertilizantes.

¿Qué significa esto para los agricultores y sus familias?

Esta práctica tiene un gran potencial para la seguridad alimentaria y la reducción de la pobreza, en especial para poblaciones que habitan en zonas apartadas.

Incorporar peces en las parcelas no sólo permite obtener proteína del pescado y reduce el costo de los insumos, sino que además produce mejores cosechas. El libro cita varios casos que ilustran cómo funciona este sistema. En Bangladesh, el ingreso neto de las granjas donde se crían peces y se produce arroz superó en más del 50 por ciento al derivado de los monocultivos de arroz. En China, el aumento osciló del 45% al 270%, y como media la producción de pescado junto al arroz fue casi tres veces más rentable que la producción únicamente de arroz.

Además hay otros beneficios menos evidentes.

¿Por ejemplo?

Un arrozal húmedo tiene una asombrosa biodiversidad que constituye una abundante fuente de organismos comestibles. Un estudio realizado en Tailandia reveló que de un solo arrozal se obtenían un vegetal y 16 especies diferentes de animales. Otro estudio realizado en Camboya informó que los campesinos recogen más de 100 especies de plantas y animales -por ejemplo: camarones, cangrejos, mariscos, tortugas, ranas, incluso insectos y serpientes- que se utilizan en los hogares rurales como alimento o para un uso medicinal. Todas estas especies acuáticas asociadas al arroz son importantes para la nutrición de la población rural, contienen proteínas, minerales y ácidos grasos, esenciales para una dieta equilibrada.

A pesar de los evidentes beneficios, esta práctica sigue en gran parte limitada a Asia...

En efecto, la adopción del cultivo conjunto de arroz y pescado ha sido lenta, por diversos motivos, incluso en Asia. En China existen 1,2 millones de hectáreas dedicadas a este cultivo conjunto, pero eso representa menos del 4% de su superficie agraria de regadío. En otras regiones de Asia se utiliza con este sistema tal vez apenas el 1% de las tierras regables. Madagascar es una excepción, con casi el 12% de los arrozales que se complementen con la piscicultura. Y en otros países, por ejemplo Guayana y Suriname, ahora se está promoviendo esta combinación.

¿Por qué no es más popular la producción conjunta de arroz y pescado?

El objetivo inherente de los arrozales es producir arroz y sus condiciones no siempre son idóneas para la piscicultura, de modo que para llevarla a cabo se necesitan trabajo e inversión. Es necesario subir la altura de los diques, cavar zanjas y estanques, construir corrales de pesca y sistemas para controlar el movimiento del agua, instalar rejas para los peces. Todo ello constituye un obstáculo.

Y además, los responsables de elaborar las políticas agrícolas no se han dado realmente cuenta de su potencial. La producción simultánea de arroz y pescado a menudo se considera algo novedoso que no merece ser considerado en las estrategias nacionales de producción de arroz. En nuestro libro llegamos a la conclusión de que -para que esta técnica se abra camino- es necesario un cambio fundamental de actitud en el sector productor de arroz con el método tradicional.




 

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