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Influenza pandémica y aviar: entendiendo la amenaza

Washington DC, Estados Unidos - 20 de diciembre de 2005
Funcionarios de la Organización Panamericana de la Salud (OPS) reconocieron que la extensión de la influenza aviar de Asia a Europa ha elevado la preocupación del público en cuanto a que el virus H5N1 pueda llegar a las Américas. Aunque estos temores están justificados, en algunos casos se observa también confusión respecto a las diferencias entre gripe aviar y gripe pandémica.

"Gripe aviar e influenza pandémica son dos cosas diferentes", dijo el Dr. Otavio Oliva, el principal experto de la OPS en enfermedades virales. "Ambos son una amenaza, pero ésta es distinta ya se trate de animales o humanos. El peligro es que la gente piense erróneamente que el pollo del supermercado o del patio trasero de su vecino les va a dar influenza pandémica. Por suerte para todos, esta posibilidad es muy remota. Pero también es erróneo asumir que nosotros permaneceremos seguros si el virus pandémico apareciera primero en Asia y no en el hemisferio oeste".

Expertos de la OPS indicaron que incluso oficiales de la salud contribuyen a la confusión pública al usar únicamente el término "gripe aviar" para referirse a tres fenómenos diferentes: (1) influenza aviar en aves, (2) influenza aviar en personas, (3) e influenza pandémica, o sea, una forma mutada del virus de la gripe aviar que ha adquirido la habilidad de transmitirse fácilmente entre humanos.

El virus altamente patógeno H5N1, causante de la preocupación actual, es un virus aviar que ha provocado la muerte o destrucción de decenas de millones de aves en Asia y que ha costado billones de dólares a la industria regional de pollos y sus productos derivados. En cinco países -Camboya, China, Indonesia, Tailandia y Vietnam- donde ahora el virus es endémico en la aves, también ha pasado, en raras ocasiones, a personas, habiendo causado más de 100 casos y más de 70 muertes.

En las últimas semanas ha crecido el temor hacia el H5N1 por su paso de Asia a Grecia, Rumania, Turquía y Ucrania, aparentemente llevado por aves salvajes. Pero no se han reportado casos humanos en estos países.

La directora asistente de la OPS, Dra. Carissa Etienne, advirtió la semana pasada en una presentación realizada en la Organización de Estados Americanos (OEA) que el virus H5N1 acarrea una seria amenaza para la industria avícola en las Américas, así como una seria amenaza para la salud humana, caso que evolucione como brote fácilmente transmisible entre humanos.

Una de las maneras como el virus podría entrar en las Américas es por medio de aves migratorias, dijo. "Aunque nuestra región no hace parte de las grandes rutas de vuelo de aves, sí hay algunas que unen Asia con Alaska, y sabemos que hay aves que han cruzado el Pacífico, desde Asia a las Américas", dijo Etienne, citando datos de la Organización de las Naciones Unidas para la Agricultura y la Alimentación (FAO).

Se podrían sufrir grandes pérdidas en la industria avícola regional si aves salvajes trajeran el virus a las Américas, y si el virus llegara a infectar aves domésticas, explicó Etienne. Más aún, dado que "los pollos (y productos avícolas) son la fuente principal de proteínas en las región", el H5N1 también es una amenaza para la seguridad alimenticia, dijo.

No obstante, si el H5N1 entrara en las Américas por medio de aves migratorias, "eso también sería gripe aviar", explicó Oliva. "Podría causar infecciones aisladas en humanos, pero aún tendría que mutar para hacerse fácilmente transmisible entre humanos. Este es un proceso que podría tomar su tiempo".

Los expertos han señalado que a medida que el H5N1 se expande geográficamente, aumentan también las oportunidades para que interactúe con nuevos huéspedes humanos y animales, y para que desarrolle la habilidad de extenderse fácilmente entre humanos. Pero los expertos piensan que es más posible que un vector pandémico del H5N1 brote en Asia, donde el virus ya está firmemente establecido en aves, a que lo haga en otros lugares donde el virus apenas acaba de llegar.

Esto podría cambiar con el tiempo, una vez que el virus se establezca más en otras partes. Pero "donde quiera que sea que brote un vector pandémico, es muy previsible que se extienda rápidamente en todo el mundo de persona a persona, y no por las aves", apuntó Oliva.

Los esfuerzos internacionales hasta este momento se han concentrado principalmente en combatir el virus en Asia. La Organización Mundial de la Salud (OMS) está trabajando con la FAO y con la Organización Mundial de Sanidad Animal (OIE) para ayudar a los países asiáticos a luchar contra el virus en las aves. Además, la OMS ha desarrollado un plan de contingencia que tratará de contener un virus pandémico humano donde surja, usando antivirales para tratar a las personas en la génesis del brote. Esta estrategia nunca ha sido intentada anteriormente, y nadie sabe si tendrá éxito.

Un creciente número de países fuera de Asia están realizando esfuerzos preventivos y de preparación ante una potencial pandemia humana. Oficiales de la OPS aseguran que es muy importante tomar pasos preventivos y preparatorios en las Américas, y que la organización está trabajando activamente con oficiales de la salud pública y veterinaria en toda América Latina y el Caribe.

"La OPS está solicitando a sus países miembros a que mejoren sistemas de vigilancia capaces de detectar la enfermedad tanto en aves salvajes como en la industria avícola, y a que desarrollen planes de preparación para una potencial pandemia humana", dijo Etienne. "Estas amenazas están relacionadas, pero son diferentes. Una epidemia en aves podría ser devastadora para la industria avícola de la región y podría amenazar la seguridad alimenticia. Pero una pandemia humana sería algo a un nivel totalmente diferente. Dependiendo de la letalidad de la cepa pandémica, podría causar millones de muertes y una seria disrupción económica y social. Pero no sería sólo en las Américas, sino alrededor del mundo".

La OPS fue establecida en 1902 y es la organización de salud pública más antigua del mundo. Es la Oficina Regional para las Américas de la Organización Mundial de la Salud y trabaja con los países para mejorar la salud y elevar la calidad de vida de sus habitantes.


Página de la OPS sobre influenza HTM
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