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La pandemia de influenza afectaría más a los países en desarrollo
Washington DC, Estados Unidos - 30 de mayo de 2006
El impacto de una pandemia de influenza sería mayor en los países en desarrollo, particularmente en aquellos con débiles sistemas de salud pública y economías vulnerables. Así lo advirtieron expertos presentes en la conferencia "Respondiendo a una pandemia de influenza en las Américas", que esta semana auspiciaron conjuntamente en Washington, D.C. la Organización Panamericana de la Salud (OPS) y el Centro de Estudios Estratégicos e Internacionales (CSIS).

Una influenza pandémica moderada -aquella que afectaría a un 25% de la población- abrumaría rápidamente los sistemas de salud de la mayoría de los países de América Latina y el Caribe. "En la primera semana se quedarían sin capacidad en equipos de respiración asistida y en la unidad de cuidados intensivos", explicó el Dr. Marlo Libel, asesor de la OPS para enfermedades transmisibles. "En la cuarta semana se estarían usando más de 80% de las camas de los hospitales".

En suma, una pandemia moderada llevaría al hospital a 1.5 millones de personas en la región, enfermaría a 76 millones de individuos adicionalmente y mataría a un estimado de 300.000, según Libel.

Además de su impacto sobre la salud, una pandemia tendría serias consecuencias sociales y económicas. "Veríamos una disrupción en los negocios y el comercio, un incremento en la demanda por agentes del orden y seguridad, interrupciones en servicios públicos y un deterioro de los mecanismos de asistencia social", dijo Libel.

Sandy Mackenzie, director asistente de investigación del Fondo Monetario Internacional, matizó que el mayor impacto económico resultaría del absentismo laboral por enfermedad, por tener que atender a miembros enfermos de la familia y por intentos por evitar el contagio. Este absentismo generalizado afectaría la producción, la distribución y la demanda, contribuyendo a un crecimiento negativo de la economía estimado de entre un -1% en Canadá hasta un -12.6 por ciento a nivel mundial, según uno de los peores escenarios posibles.

La carga por absentismo sería más pesada sobre las economías más pobres y los negocios pequeños, que son también los menos capaces de planear y prepararse para una pandemia, dijo Mackenzie. Una pandemia también ocasionaría un riesgo de aversión hacia los mercados financieros, provocando una fuga de capital desde las economías más pequeñas y vulnerables.

La preocupación por una potencial pandemia de influenza ha aumentado en meses recientes con la expansión del virus H5N1 de la gripe aviar de Asia a Europa, África y Oriente Medio. Los expertos temen que el virus pueda llegar a las Américas en los próximos meses. Esto representaría una amenaza tanto para productores avícolas como para las personas que estén en contacto con aves enfermas. No obstante, la mayor amenaza radica en que el virus H5N1 pueda mutar en una forma fácilmente transmisible entre personas, encendiendo así la posibilidad de una pandemia.

Esta semana, la Organización Mundial de la Salud (OMS) anunció que sospechaba de una transmisión persona a persona en un grupo de casos de H5N1 detectados en una familia en Indonesia. Este es el grupo más grande hasta la fecha de casos de una misma familia con el H5N1, pero no es la primera vez que se cree que ha ocurrido una transmisión del H5N1 entre humanos. La OMS enfatizó que no existe evidencia de que este brote se haya extendido más allá del núcleo familiar o de que el virus haya mutado, haciéndose más transmisible. Esto significa que se mantiene igual el nivel de amenaza para una posible pandemia.

Dificultad en predecir

Los expertos han dicho que no es posible predecir qué tan severa pueda ser la próxima pandemia de influenza. La pandemia más severa de la historia contemporánea, la llamada "Gripe Española" de 1918-1919, provocó la muerte de entre 40 y 100 millones de personas en todo el mundo. Pandemias de influenza menos severas tuvieron lugar en 1957 y 1968, y causaron entre 1 y 4 millones de muertes cada una.

Es igualmente difícil hacer un estimado sobre los impactos social y económico de una pandemia, ya que esto dependerá primordialmente de cuánto absentismo resulte de ella, dijo Mackenzie, del FMI. Y vendrá definido por cuántas personas enfermen y de la severidad de su enfermedad.

Lo bien que los negocios confronten el absentismo dependerá también de varios factores. "Si una empresa tiene una política de distanciamiento social, o sea, de decirle a sus trabajadores que se queden en casa, el riesgo estribará de si se hacen excepciones para el personal clave", explicó. "Trabajar desde casa puede ser posible dependiendo de las funciones que se realicen. Pero esto quizás no sea una opción para muchas economías en desarrollo".

En general, dijo Mackenzie, algunas economías serán más vulnerables que otras en caso de una pandemia mundial. Estas economías incluirían, en particular, las dependientes del turismo, las de países que exportan productos no perecederos, y las que ya eran muy vulnerables de por sí a convulsiones externas". Y también serían especialmente vulnerables las naciones donde, para empezar, la salud de la población ya es mala.

Dijo el experto que planear para una pandemia, desde gobiernos pero también por negocios individuales, es crítico a la hoya de ayudar a mitigar los efectos sociales y económicos de una posible pandemia. Estos efectos, al final, serían sólo temporales. "Tanto la oferta como la demanda resultarían afectados, pero si la pandemia no es prolongada, y no hay una quiebra en la ley y el orden, entonces tanto la producción como la demanda volverían en sí".

"Lo que debemos hacer es continuar movilizando a todos los sectores ante la posibilidad de una pandemia de influenza en las Américas, y estar preparados", dijo la Dra. Carissa Etienne, subdirectora de la OPS. "Como pasa con todos los grandes desafíos, nosotros podemos minimizar y mitigar el impacto de una pandemia si trabajamos juntos en la Región de las Américas, y en todas partes".

Enlaces y lecturas de interés:

Información adicional:

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