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Recientemente recibimos la triste noticia de que Walter "Bill" Umstead falleció el 7 de noviembre, a los 82 años. Bill trabajó durante 15 años como jefe de Compras en la Organización Panamericana de la Salud (OPS), desde 1976 hasta 1991. Todos los que colaboraron con él lo recuerdan con gran respeto y cariño por su compromiso y capacidad, su equidad como gerente y su dedicación al desarrollo profesional del personal a su cargo. Los colegas recuerdan que consideraba las equivocaciones como oportunidades de aprendizaje y que alentaba a sus empleados a desarrollar sus aptitudes y conocimientos, premiando el buen desempeño al promover al personal internamente. Entre sus muchas contribuciones duraderas se destaca su papel fundamental en la creación del Fondo Rotatorio de la OPS para la Compra de Vacunas e Insumos Conexos.

Bill fue un excelente jefe de Compras no solo en las circunstancias normales sino también en las excepcionales. Desempeñó un papel sumamente importante tras el golpe de estado de 1991 en Haití, cuando un embargo internacional dejó a la OPS como la única fuente de combustible importado legalmente en ese país. Fue responsabilidad de Bill contratar los buques cisterna y organizar la transferencia y la distribución segura del combustible a los beneficiarios autorizados en todo Haití. También se convirtió en el administrador de los vuelos humanitarios, los únicos permitidos en la fase final del embargo. Su compromiso firme con los procedimientos operativos flexibles en las emergencias y la delegación apropiada de autoridad fueron fundamentales para satisfacer las necesidades humanitarias durante esta crisis y otras similares.

Tengo un recuerdo muy personal que muestra el compromiso y la participación personal de Bill para resolver los retos de compras. En 1987, recibimos una llamada urgente en la Representación de la OPS en Santo Domingo, República Dominicana. El Centro Antirrábico Nacional del Ministerio de Salud había sido contactado por un consultorio rural en Yamasa, Monte Plata -lejos de la capital- para informar que una bebé de 9 meses había sido mordida en la cara por una mangosta salvaje y estaba siendo transportada en un helicóptero militar a Santo Domingo. Todos sabíamos que solo la inmunoglobulina antirrábica podía salvarla. Llamé a Bill Umstead y le expliqué la situación. Él se apresuró a conseguir la inmunoglobulina, telefoneó a Eastern Airlines y consiguió el siguiente vuelo que partía del aeropuerto Washington National a Santo Domingo vía Miami. Fue al aeropuerto en persona con el paquete de transporte en frío y la documentación, y habló directamente con el piloto, quien prometió entregar en mano el paquete a su colega en Miami. Recogimos el paquete esa misma noche directamente del piloto -el proceso completo había llevado de las 7:30 de la mañana a las 8:30 de la noche- y le administré la globulina a la bebé esa misma noche. Sobrevivió y ahora debe tener unos 25 años de edad. Estoy segura de que no sabe que Bill le salvó la vida.

A Bill Umstead le sobreviven su esposa Florence, sus hijos Paul y Catherine, y cuatro nietos. Sigue siendo tan admirado y apreciado por sus antiguos colegas en la OPS como lo fue en vida.

Doctora Mirta Roses Periago
Directora de la OPS/OMS

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