El tracoma es una de las enfermedades más antiguas de la humanidad y es la primera causa infecciosa de ceguera en el mundo. Es parte de las enfermedades infecciosas denominadas "desatendidas" por estar asociadas con la pobreza y la marginalidad y porque no están en la agenda de salud de los gobiernos.

La meta de la OPS/OMS es reducir la triquiasis tracomatosa a menos de un caso por 1.000 habitantes (las pestañas dobladas hacia adentro, las cuales rozan la córnea, se llama triquiasis), y reducir la prevalencia de tracoma activo entre los niños de 1 a 9 años a menos del 5%. El instrumento para combatir esta afección es a través de la estrategia SAFE (por sus siglas en inglés)  que contempla la higiene facial, mejoramiento ambiental, cirugía  de ojos y administración del antibiótico azitromicina. Estas medidas ya se implementan en Colombia, Brasil y Guatemala como parte de un proyecto regional para la eliminación de la ceguera por tracoma.

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"Casi no veo nada. No alcanzo a ver. De este lado veo un poco de luz…allá hay una luz". Esas son las frases que Antonio repite durante un examen visual, previo a someterse a una cirugía donde le removerán las cataratas que cubren sus ojos. Este hombre de 60 años, mantiene la esperanza de volver a ver a luz del sol, de volver a trabajar, de volver a sentirse útil para él y su familia, porque desde hace 17 años tiene ceguera parcial y hace un año le diagnosticaron tracoma ocular, "el aburrimiento lo consume", confiesa.

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A Mitú, un pueblo en plena selva amazónica colombiana, han llegado decenas de personas de las aldeas vecinas para ser revisadas o tratadas por problemas oculares. A este lugar, cada año, llega personal de la Secretaría de Salud del departamento de Vaupés y del Ministerio de Salud y Protección Social de Colombia, junto a un grupo de cirujanos voluntarios para atender a los afectados por tracoma.

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El tracoma ocular cuando afecta a los adultos, se reconoce porque las personas tienen las pestañas dobladas hacia adentro, las cuales rozan su córnea y conforme el tiempo pasa, van causando la ceguera. Los afectados por tracoma también suelen tener otros problemas en los ojos, como las cataratas que son densas y oscuras, que contribuyen a la discapacidad visual y con el tiempo a la ceguera.

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La ceguera por tracoma es causada por la bacteria Chlamydia trachomatis. Comienza como una conjuntivitis por contacto de persona a persona y muchas veces la infección es recurrente en niños que viven en condiciones de pobreza extrema. Cuando la enfermedad no es tratada en un niño o adolescente, los estragos pueden verse cuando son personas mayores.

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El tracoma es la enfermedad de los pobres, de los olvidados. Afecta a los que viven en la lejanía, en la selva, en los lugares donde los servicios básicos no existen y el agua se bebe como venga. Piracuara, es un ejemplo - de donde es originario Antonio- una comunidad amazónica en la frontera entre Colombia y Brasil. Para llegar a estas comunidades hay que tomar una avioneta y luego navegar durante varias horas el río.

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La ceguera por tracoma es una enfermedad que puede prevenirse si la gente tiene acceso a agua potable y saneamiento apropiado. Lavar la cara es primordial, pero algunas familias no tienen ni agua limpia. Las secreciones oculares contaminadas con la bacteria, así como el uso compartido de toallas o ropa entre los niños, aumentan el riesgo de que la enfermedad persista en la comunidad.

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En Colombia, las comunidades indígenas del Amazonas se percataron que la enfermedad existía hace 20 años, mucha gente estaba enferma pero atribuían el mal a sus creencias, hasta que Hollman Miller, biólogo del Programa de Enfermedades Transmitidas por Vectores del Vaupés, llegó a una comunidad y encontró mujeres sin pestañas o con nubes blancas en los ojos. Así comenzó su investigación y se dieron cuenta que era uno de los pocos focos de esta enfermedad en la región.

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El tracoma es parte de las enfermedades infecciosas denominadas "desatendidas" por estar asociadas con la pobreza y la marginalidad y porque no están en la agenda de salud de los gobiernos. En la región de las Américas, cuatro países han reportado poblaciones afectadas por el tracoma ocular recientemente: Brasil, Colombia, Guatemala y México.

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A Wakara, otra comunidad en la selva colombiana, llega personal de la Secretaria de Salud del Vaupés para administrar tabletas de azitromicina para los niños, durante tres años consecutivos y así reducir la transmisión del tracoma. El lugar es tan remoto que los técnicos de salud deben hacer trabajo integrado de prevención de otras enfermedades para adultos y niños, ya que ésta, es quizá, la única oportunidad en el año en la que un equipo de salud llega hasta la comunidad.

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El personal de salud aprovecha la estancia en Wakara para realizar distintas actividades lúdicas con la comunidad. Niños y adultos se suman al cine comunal, que es la manera en que se les va explicando cómo detectar algunas enfermedades y cómo prevenirlas.

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"Voy a sembrar yuca, plátano, lo que sembramos los campesinos de aquí", dice Antonio antes de entrar a la cirugía de sus ojos. Lo que no sabe es que su ceguera no se puede revertir. La cirugía ayudará a paliar el dolor que siente en los ojos causado por las pestañas metidas dentro del párpado que rozan la córnea.