Washington, DC, 22 de agosto de 2016 (OPS/OMS).- La Organización Panamericana de la Salud/ Organización Mundial de la Salud (OPS/OMS) lamenta el fallecimiento del doctor Donald "D.A." Henderson, el epidemiólogo norteamericano que lideró los esfuerzos globales de la Organización Mundial de la Salud (OMS) que llevaron a la erradicación de la viruela en 1980.

Henderson falleció el 19 de agosto un centro de cuidados paliativos en Towson, Maryland, a causa de una complicación de una fractura de cadera, según dijo su hija, Leigh Henderson. Tenía 87 años.

"El liderazgo y los aportes de Henderson han contribuido a salvar miles de vidas en todo el mundo", señaló Francisco Becerra, subdirector de la Organización Panamericana de la Salud (OPS), oficina regional para las Américas de la OMS. "Es un ejemplo para muchos salubristas y un gran defensor de las vacunas", afirmó.

Trabajó para los Centros de Prevención y Control de Enfermedades (CDC) de los Estados Unidos y la OMS. Fue decano de la escuela de Salud Pública de la Universidad Johns Hopkins y asesor presidencial en bioterrorismo.

Como jefe del Programa de Erradicación de la Viruela de la OMS entre 1966 y 1977, contribuyó a erradicar la enfermedad a través de una histórica campaña mundial de vigilancia y vacunación. En 1977 se produjo el último caso de viruela adquirida de forma natural en Somalia, interrumpiendo la cadena de transmisión de al menos 3.000 años. En 1980, y tras un proceso extenso de confirmación por 79 países del mundo, la Asamblea Mundial de la Salud declaró a la viruela erradicada. Esta es la única enfermedad infecciosa que ha logrado ser erradicada.

La viruela es una antigua enfermedad causada por el virus de la viruela. Los primeros síntomas incluyen fiebre alta y fatiga. Después, el virus produce una erupción característica, sobre todo en la cara, brazos y piernas. Los puntos resultantes se llenan de líquido claro y más tarde, pus, y luego forman una costra, que finalmente se seca y se cae. La viruela fue fatal en hasta el 30% de los casos.

En 2010, durante una intervención en la Organización Panamericana de la Salud (OPS) en Washington, DC, por los 30 años de la erradicación de la enfermedad, Henderson afirmó: "nunca antes una enfermedad había sido erradicada. La raza humana estaba al fin liberada de una ola que mutilaba, cegaba y mataba desde los albores de la historia. Y no olvidemos que esta era una enfermedad más temida que cualquier otra peste, ya sea la fiebre amarilla, la plaga o el cólera".

Dr. Henderson in 2010 at PAHO

Las Américas fue en 1971 la primera región del mundo en eliminar la viruela. El último caso en la región se produjo ese año en Brasil. Henderson contribuyó también a este logro regional.

"En la lucha contra la viruela hay cientos de héroes anónimos, pero D.A. Henderson fue uno fundamental para alcanzar ese éxito", consideró Cuauhtémoc Ruiz Matus, jefe del Programa Ampliado de Inmunizaciones (PAI) de la OPS. Ruiz Matus reconoció además el importante papel de Henderson como presidente del Grupo Técnico Asesor (GTA) en Inmunizaciones de la Organización Panamericana de la Salud, desde donde aportó recomendaciones para avanzar hacia la eliminación de poliomielitis en las Américas, un logro alcanzado en 1994.

Henderson, junto al epidemiólogo brasileño Ciro de Quadros, fundador del PAI de la OPS y una de las figuras centrales en la erradicación de la poliomielitis en América Latina y el Caribe, "son dos grandes héroes de la salud pública a quienes les estaremos eternamente agradecidos", afirmó Ruiz Matus.

En el 2002, Henderson recibió el premio Héroe de la Salud, la más alta distinción de la OPS, por sus invaluables contribuciones en la mejora de la salud y el bienestar de los pueblos del Hemisferio Occidental.

Enlaces

— El Programa de Erradicación de la Viruela (1966-1980)
— Video: D.A Henderson, 30 años de la erradicación de la viruela
— Video: Entrevista a D.A Henderson
— Héroes de la Salud Pública